Вальшаресс
Nindyn vel'uss kyorl nind ratha thalra elghinn dal lil alust
Название: «Серебро и тьма»
Автор: Valsharess (Белова Я.С.)
Фандом: Neverwinter nights 2
Персонажи и пейринги: Дейгун Фарлонг/Эсмерэль, Шайла/Дейгун Фарлонг, Эсмерэль/Ворон, Дункан Фарлонг
Рейтинг: R
Жанр: экшн, романтика, драма
Размер: не знаю, что получится. Миди? Макси?
Отказ: все персонажи принадлежат создателям игры
Аннотация: все началось с охоты на редкого зверя в Высоком Лесу. Никто из четырех друзей тогда и не догадывался, чем все обернется.
Статус: в работе

Глава 1 «Ворон и Соколица»


Всадники низко пригнулись к седлам, слившись с лошадьми в безумном азарте скачки.
Впереди на вороном, без единого светлого пятнышка, жеребце скакала девушка, одетая в легкую полотняную рубаху со шнуровкой на груди, кожаные облегающие штаны и мягкие сапожки. Ее светлая, отливающая синевой кожа, остроконечные уши и ярко-синие, с золотыми искрами, глаза выдавали в ней эльфийку из народа лунных эльфов. Ее серебристые волосы развевались за спиной, как шлейф. Девушка обернулась на скаку, и еще ниже пригнулась к гриве коня, ударив в его бока задниками сапог.
Следом за ней мчался на серой, в крупных яблоках, кобыле лесной эльф с забранными в хвост, светлыми, отливающими зеленью, волосами, облаченный в кожаную броню. Он хмурил брови, прищуривая зеленые глаза, и хлестал кобылу концом повода, заставляя ее ускорять бег.
Из-под копыт лошадей летели комья земли, из ноздрей валил пар. Кони храпели, с крупов слетали хлопья желтоватой пены. Серая кобыла медленно, но неотвратимо догоняла вороного. Вот она поравнялась с ним, и теперь они скакали голова в голову.
Эльфийка гикнула, вороной жеребец вырвался вперед, на половину корпуса обогнав серую. Всадник ударил в бока кобылы ногами, заставляя лошадь бежать быстрее.
– Не старайся! – весело крикнула всадница на вороном скакуне. – Мой Уголь быстрее!
Словно в подтверждение ее слов, вороной, сделав несколько крупных скачков, оказался далеко впереди. Эльф на серой кобыле бил в ее бока пятками, но догнать Угля никак не мог. Ему приходилось скакать за хвостом вороного коня.
Вот вороной вскинул задом, перепрыгивая через изгородь, и понесся по дороге к таверне.
Около таверны, над дверью которой покачивалась вывеска «Бурлящий котел», собралась толпа, криками и улюлюканьем подбадривавшая соперников. Впереди кричали и хлопали в ладоши двое: молодой мужчина и совсем юная девушка. Девушка, одетая в длинное платье из темно-зеленого шелка и накидку из белой шерсти, принадлежала к народу солнечных эльфов и была тоненькой, как тростинка. Ее волосы цвета расплавленной меди заплетены в косу вокруг головы. Золотые глаза эльфийки счастливо светились. У стоящего рядом с ней мужчины, как и у нее самой было по-эльфийски красивое лицо, остроконечные уши, но он превосходил любого эльфа ростом и шириной плеч. Он был полукровкой, рожденным от смешанного союза эльфийки и человека.
Всадница на вороном жеребце подлетела к таверне, осадила коня около самого крыльца, заставив зевак отскакивать в стороны.
– Я выиграла! – весело засмеялась она, поднимая жеребца на дыбы.
Гибкая и стройная, как и все эльфы, она держалась на лошади с изяществом.
– Ты умница, Эсмерэль! – к вороному коню подбежала эльфийка в зеленом платье. – Я знала, что ты выиграешь этот спор!
– А я поставил не на ту лошадь, – с досадой сказал полуэльф, глядя на всадника на серой кобыле, шагом подъезжающего к таверне.
Серая кобыла остановилась у крыльца, эльф соскочил с ее спины, потрепал лошадь по шее.
– А тебе не приходило в голову, что я мог подыграть тебе? – спросил он, оборачиваясь к лунной эльфийке, перекинувшей одну ногу через луку седла, и теперь устроившейся на нем боком.
Эсмерэль нахмурилась, но потом глаза ее просветлели.
– Ну, это означало бы, что ты передумал и согласился на мое предложение.
Эльф улыбнулся, подошел к ее коню, протянул руки, помогая ей спуститься на землю. Девушка соскользнула с седла, прижавшись к груди эльфа.
– Я выиграла, – сказала она, глядя ему в глаза. – Ты ведь помнишь, что это значит, Дейгун?
– Ты знаешь, что я думаю о Высоком Лесе и о твоей идее.
– Но это будет интересно, – усмехнулась Эсмерэль. – Здесь становится все тоскливее. К тому же за добычу нам неплохо заплатят.
– Наемница, – вздохнул Дейгун, разжимая руки, и отступая на шаг назад.
Девушка раздраженно дернула плечом. Она не любила когда ее называли так. Наемники служат тому, кто больше заплатит, а Эсмерэль просто временами бралась за интересные заказы. К наемникам она себя не причисляла.
– Ты обещал.
– Да, – кивнул Дейгун. – Но мне это не нравится.
– То есть мы поедем в высокий Лес? – вмешался в разговор полуэльф.
– Твой брат еще сомневается, Дункан, – ответила Эсмерэль. – Но если вы не согласитесь, мы с Шайлой отправимся на охоту вдвоем. Да, Шайла?
Медноволосая эльфийка, до того молча стоявшая рядом с Дунканом, кивнула.
– Обязательно.
Дейгун усмехнулся углом рта и покачал головой.
– Ну, уж нет, девушки, – возразил он. – Юным леди вроде вас совершенно нечего делать в Высоком Лесу одним.
– Тогда предлагаю пойти в таверну и все обсудить за кружкой теплого эля, – усмехнулся полуэльф и поднялся на крыльцо. Толкнув дверь, он пропустил вперед Шайлу. – Думаю, уже утром мы отправимся в путь.
Дейгун и Эсмерэль посмотрели друг на друга.
– Кто о чем, а мой брат об эле, – вздохнул эльф и кивнул на дверь таверны, за которой скрылись двое их друзей. – Пойдем?
– Дейгун, – эльфийка тронула его за рукав куртки. – Скажи, ты и в самом деле подыграл мне?
Эльф несколько мгновений смотрел в ее синие глаза, словно думая, что ответить.
– Нет, – сказал он, наконец. – Ты выиграла честно.
Он толкнул дверь и придержал ее для Эсмерэль. Уже войдя в шумный зал таверны, эльфийка прошептала тихо, так, что Дейгун ее не услышал:
– А жаль…

*****


Лес завораживал своей красотой. Сквозь древесные кроны пробивался солнечный свет, в ветвях на разные голоса пели птицы. Копыта лошадей неслышно ступали по прошлогодней листве. Проехав между ровных, высоких сосновых стволов, всадники спустились с холма на поляну, пестреющую цветами. Эсмерэль, бросив поводья на луку седла, потянулась, с наслаждением вдыхая наполненный сладкими цветочными ароматами воздух. Около ее лица пролетела бабочка. Эльфийка протянула руку, и бабочка опустилась ей на пальцы. Полюбовавшись яркими крыльями, Эсмерэль пересадила ее на гриву своего вороного жеребца.
Серая кобыла Дейгуна поравнялась с ее конем. Девушка бросила на эльфа взгляд. Он насторожено оглядывался по сторонам, тонкие ноздри трепетали. «Охотник», – подумала Эсмерэль, рассматривая его строгое лицо. – «Следопыт».
– Здесь очень красиво, – сказала она, и улыбнулась эльфу, когда он обернулся к ней. – Говорят, что такие леса, как этот, есть только на Эвермите. Ты не хотел бы…
– Уплыть на Эвермит? – Дейгун насмешливо изогнул бровь. – Нет.
– Почему?
– А ты знаешь многих лесных эльфов, решившихся туда перебраться? – вопросом на вопрос ответил Дейгун.
Некоторое время они ехали в молчании. Дейгун обернулся назад, взглянув на своего сводного брата и Шайлу, сейчас сменившую свой зеленый шелковый наряд на кожаный дорожный костюм. Шайла встретилась с эльфом глазами и застенчиво улыбнулась. Дейгун отвел взгляд.
Для него не было секретом, что Шайла влюблена в него. Эльф решительно не мог понять, чем он, выросший в лесах охотник, смог привлечь внимание дочери знатной эльфийской семьи. Говорили, что ее семья имеет родство с королевским родом. Быть может, то была не настоящая влюбленность, а пламенное увлечение юной девушки мужчиной, который, в силу своего возраста и опыта, воинской сноровки, казался ей героем. Так или иначе, Дейгун часто ловил на себе восторженные взгляды Шайлы. И они беспокоили и смущали его, заставляли чувствовать сожаление, потому что… Потому что он не мог ответить ей тем же.
Он бросил взгляд на Эсмерэль, невольно сравнивая двух женщин. Шайла была юной и застенчивой. Она привыкла смотреть на мир широко открытыми наивными глазами и искренне улыбаться. Она напоминала Дейгуну ласкового котенка. Эсмерэль была другой. Воительница, наемница. Дерзкая, гордая и упрямая, она знала свою красоту и умело пользовалась ею, когда было нужно. Она была…
«Не сравнивай!» – оборвал собственные мысли Дейгун. – «Не смей сравнивать!»
Он потянул повод вправо, заставляя кобылу повернуть в сторону, и поехал через кустарник, присматриваясь к веткам. Сломанные прутики, сбитая роса, зацепившийся за ветку клок серой шерсти ¬– зверь был здесь. Эльф соскочил с седла и склонился к земле, присматриваясь к следам. Различив во мху довольно четкий отпечаток копыта, Дейгун внимательно осмотрел его. След был свежим. У них были все шансы скоро нагнать оленя.
Следы уводили его все дальше. Осторожно ступая, по прошлогодней листве, Дейгун отвел в сторону ветку клена и увидел его. Олень стоял на поляне, опустив голову к земле. Он был выше и крупнее тех оленей, которых эльфу доводилось видеть раньше. Серая шерсть отливала серебром. Но самым необычным в его облике были рога. Огромные настолько, что было непонятно, как животное может передвигаться по лесу с такой короной и не цепляться за ветки.
Дейгун снял со спины лук, наложил на тетиву стрелу. Олень стоял к нему удачно – задом. Можно было выстрелить так, что стрела угодит под ребра и дойдет до сердца. Эльф натянул тетиву. Но зверь, что-то почуяв, поднял голову и повернулся. Дейгун опустил лук. Стрелять спереди – плохо. Стрела может увязнуть в грудине или угодить в живот, разорвав внутренности. Потоптавшись на месте, олень развернулся боком. Эльф прицелился и выстрелил. Стрела должна была вонзиться животному между ребер, пробить легкое и добраться до сердца. Но в последний момент, олень, уловив приближение смерти, шарахнулся назад. Отточенный наконечник скользнул по серебристой шкуре, оставив на ней длинную кровавую полосу, а зверь прянул в сторону и с треском скрылся в кустах ежевики.
Дейгун пару мгновений ошарашено смотрел ему вслед, потом, сунув в рот пальцы, коротко свистнул, прыгнул на спину подбежавшей на зов серой кобыле и устремился в погоню.

*****


Услышав свист Дейгуна, Эсмерэль развернула коня, направив его на звук. Дункан и Шайла, переглянувшись, поскакали следом, но затем повернули в стороны, стремясь окружить зверя.
Олень выпрыгнул из кустов внезапно. Уголь взвился на дыбы, Эсмерэль едва удержалась в седле. Все же справившись с конем, эльфийка вскинула лук, но олень уже скрылся в чаще. Ударив в бока жеребца задниками сапог, девушка рванула следом. Ветки хлестали ее по лицу. Острый сучок разорвал штанину на бедре. Эсмерэль вскрикнула от боли, но не оставила погоню. Олень скакал впереди. Эльфийка видела мелькающий среди деревьев серебристый силуэт, но в бешеной скачке через кусты и между стволов, не могла прицелиться. Вот олень перемахнул через густые заросли малины и исчез. Эсмерэль разогнала коня, стремясь догнать ускользающего зверя. Около малинника она ударила жеребца в бока, заставляя его прыгнуть. Конь взвился в прыжке, метнувшись через преграду. И только тогда эльфийка увидела, что за кустами малины начинается обрыв. Но было уже поздно. Вороной жеребец, упал, перевернувшись через голову, подминая под себя всадницу. В падении Эсмерэль успела сбросить стремена, и, когда конь, ломая ноги, кубарем покатился вниз, девушку отшвырнуло в сторону в колючие заросли шиповника.

*****


Дункан увидел мелькнувшую среди сосновых стволов серую тень и стегнул коня по сытому крупу. Гнедой мерин сделал несколько крупных скачков, грудью с треском вломился в кустарник, за которым скрылся зверь. Миновав колючие кусты, Дункан осмотрелся по сторонам, но олень исчез. Его нигде не было видно. Расслышав топот копыт, полуэльф потянул поводья, разворачивая мерина, и вскинул лук, но тут же опустил его, увидев выехавшую из-за деревьев Шайлу. Девушка осадила разгоряченную скачкой буланую кобылу.
– Потерял? – спросила она, осматриваясь и подъезжая ближе.
– Да, – вздохнул полуэльф. – Быть может, Дейгуну повезет больше. Он прирожденный охотник.

*****


В азарте погони Дейгун не замечал, что олень уводит его все дальше. Вот он перемахнул звонкий ручей и помчался вверх по склону холма. Дейгун попытался достать его стрелой, но хитрое животное скакало зигзагом. Стрела свистнула возле его плеча, не причинив оленю вреда. А в следующее мгновение зверь оказался на вершине холма, а затем исчез из виду. Поднявшись на холм вслед за ним, Дейгун покрутился на месте, пытаясь понять, куда он убежал, и не смог. Соскочив с лошади, эльф внимательно осмотрел следы. Здесь олень перепрыгнул через упавшую сосну – на мягкой земле четко отпечатались следы копыт. Здесь он вломился в заросли бузины, сломав несколько веток, оставив на них клочья серой шерсти. Здесь огромные рога содрали кору со ствола дерева. Вот снова отпечатки копыт. Олень мчался галопом. Один прыжок. Два. Три. И… Следы исчезли. Дейгун вернулся назад, уверенный, что просмотрел, где олень изменил направление, но ничего не увидел. Это было невероятно. Олень прыгнул – на земле отпечатались следы задних копыт, но места, где зверь приземлился, эльф не нашел. Он просто исчез. Растворился в воздухе.
Нужно было возвращаться. Дейгун подошел к лошади, поднялся в седло, потянул поводья, разворачивая кобылу, и погнал ее размашистой рысью.
Он нашел своих друзей на поляне. Они, ослабив ремни подпруг, пустили коней на траву. Дункан занялся починкой оторвавшейся застежки на сапоге. Шайла пыталась выбрать из волос запутавшийся в них мусор. Дейгун с усмешкой посмотрел на них. Но улыбка его быстро исчезла.
– Где Эсмерэль?

*****


Когда Эсмерэль открыла глаза, вокруг было темно. Она не могла понять, где находится и как сюда попала. Девушка лежала лицом на траве и прелых листьях. Земля забила ей рот. Откашлявшись, она попыталась пошевелиться и вскрикнула от пронзившей тело резкой боли. Боль отрезвила сознание, в памяти всплыли недавние воспоминания. Олень, бешеная скачка по лесу, сумасшедший прыжок коня через кусты, удар, боль. Услышав совсем рядом протяжный стон, эльфийка повернула голову и увидела своего коня. Вороной жеребец лежал на боку, скреб передними копытами землю, силясь подняться. Задние ноги его не шевелились.
– Уголь, – выдохнула Эсмерэль.
Конь, услышав голос эльфийки, жалобно заржал. И вдруг захрипел, забился отчаянно, не в силах встать, запрядал ушами. Девушка услышала, то, что его напугало – кусты затрещали так, будто через них неслось стадо кабанов. Раздался страшный рев, а в следующее мгновение из зарослей выскочило чудовище.
Оно было огромным, в два человеческих роста. Зеленокожее, с длинными руками, оканчивающимися кривыми когтями, большой головой с крючковатым носом и широким ртом. Существо выпрямило сгорбленную спину, от чего стало казаться еще выше, и потянуло носом. Его чресла прикрывала рваная набедренная повязка из облезлой шкуры. Эсмерэль затаила дыхание, замерла, стараясь вжаться в землю, слиться с ней, стать незаметной, невидимой. «Тролль!» – вспыхнула в мозгу паническая мысль, – «О, боги!» Тролль подошел к пытающемуся подняться коню и одним ударом могучей руки сломал ему шею. Потом он опустился рядом с мертвым жеребцом и стал рвать его когтями. Эльфийка услышала чавканье. Она лежала, боясь пошевелиться, зная, что как только тролль заметит ее, она погибнет. Девушка надеялась, что чудовище, утолив голод, уберется в лес.
Налетевший порыв ветра заставил тролля оторваться от туши коня и принюхаться. Эсмерэль похолодела, поняв, что чудовище учуяло ее. Тролль заревел и двинулся к девушке. Эльфийка, уже понимая, что не сможет спастись, отползала по земле, отсрочивая страшный конец.
Мелькнувшая над головой тень заставила ее вздрогнуть. Что-то черное набросилось на тролля, ударив его в лицо. А в следующее мгновение в глазнице чудовища выросло трепещущее древко стрелы. Тролль вскинул когтистые руки к лицу, заревел, схватившись за стрелу, вырывая ее из раны. Черная тень вернулась, хлопая крыльями, и эльфийка поняла, что это ворон. Ворон, невесть почему летающий ночью. Чьи-то сильные руки схватили девушку за плечи, рывком подняли на ноги.
– Бежим отсюда, – произнес мужской голос около ее уха, а потом незнакомец потащил ее за собой через колючие кусты.

*****


Ворон вернулся, хлопая крыльями, опустился на подставленное плечо и закричал в самое ухо:
– Кра-а!
Человек поморщился, осторожно накрыл птицу ладонью. Костер почти прогорел, неплохо было бы добавить в него дров, но вставать не хотелось. Рядом всхрапнул расседланный конь.
– В чем дело? – пробормотал мужчина, потягиваясь и пытаясь подавить зевок.
Минувший день выдался нелегким, но теперь он мог выручить достаточно денег, чтобы купить припасов и отправиться дальше. Он посмотрел на растянутую между стволов черную роскошную шкуру, еще вчера принадлежащую огромному медведю.
– Кру-ух! – ворон слетел на землю и, глядя человеку в глаза, расправил широкие крылья. – Кра-а!
Мужчина вздохнул, сосредоточился, стараясь понять.
Девушка. Эльф. Красивое лицо, перепачканное кровью и землей. Конь с переломанными ногами. Кровь на траве. Чудовище с длинными когтистыми руками. Тролль.
Человек потряс головой, прогоняя видение.
– Давно? – спросил он, поднимаясь и отряхивая мусор с кожаных штанов.
– Кра-а!
– Показывай дорогу! – мужчина схватил лук, колчан со стрелами и побежал за устремившимся в лес вороном.
Перемахнув через ствол поваленного дерева, мужчина оказался на краю обрыва. Внизу он видел огромного тролля чавкающего над тушей черного коня. Взгляд охотника скользил по траве, ища. Наконец, он увидел ее. Эльфийка лежала неподвижно. С такого расстояния было не разобрать, жива ли она.
Вот тролль поднял голову и принюхался. Девушка издала сдавленный всхлип и попыталась отползти подальше. Мужчина поднял лук и оттянул тетиву до самого уха, прикидывая ветер. Ворон вылетел из-за кустов и бросился троллю в лицо, заставив чудовище остановиться. Тролль всего на мгновение поднял голову, уворачиваясь от ударов крыльев и клюва. Тетива тренькнула, стрела с гудением сорвалась в свой стремительный полет, вонзилась в глаз троллю, глубоко засев в глазнице. Тролль заревел, вскинув руки к лицу. А охотник уже бежал вниз, поскальзываясь на траве и прелых листьях.
Эльфийка дернулась всем телом, когда он схватил ее за плечи.
– Бежим отсюда!
Рывком поставив девушку на ноги, он потянул ее за собой. Она судорожно вцепилась в его руку.

*****


Эсмерэль спотыкалась почти на каждом шагу, оступалась, валилась в какие-то колдобины, через которые мужчина перепрыгивал, не замечая. Она почти ничего не видела перед собой из-за боли и страха. Слыша за спиной тяжелый топот тролля, она старалась поспеть за своим нежданным спасителем. Растрепавшиеся волосы лезли в глаза, каждый шаг давался все тяжелей. По лицу текли слезы и пот. Споткнувшись о какой-то торчащий корень, девушка уже неслась в землю лицом, но сильная рука незнакомца не дала ей упасть. Эсмерэль вскрикнула от боли в ноге. Мужчина притормозил на мгновение и подхватил ее на руки.
Выбежав на поляну с тлеющим костром и брошенными на землю шкурами, мужчина остановился, поставил девушку на землю. В лесу слышался треск сучьев. Тролль был уже близко.
– Сядь и не двигайся, – сказал незнакомец.
Эльфийка послушно опустилась на шкуры и замерла, уставившись в темноту, откуда вот-вот должно было появиться чудовище.
Мужчина подхватил ветку, обмотал ее куском валявшейся ветоши, схватив какую-то фляжку, щедро плеснул на ткань и сунул ветку в костер. Когда из кустов на поляну выпрыгнул тролль, он встретил его с пылающим факелом в одной руке и с фляжкой в другой. Увернувшись от удара длинной когтистой руки, мужчина ткнул факелом в лицо тролля, заставив того попятиться. А потом, отхлебнув из фляжки, он выставил факел перед собой.
Эльфийке показалось, что незнакомец выдохнул струю яркого пламени. Тролль шарахнулся от огня и снова получил удар пылающей веткой. Мужчина снова отхлебнул из фляжки, повторив свой фокус с огнем. Чудовище отступало, размахивая руками. Потом развернулось и бросилось прочь.
Эсмерэль смотрела, как мужчина медленно направляется к костру, как кидает в огонь горящую ветку. Он о чем-то спросил ее, она не расслышала. В глазах почему-то стало темно, звуки отдалились, а потом и вовсе исчезли. Эльфийка упала на шкуры и потеряла сознание.

*****


Очнувшись, Эсмерэль поняла, что лежит на мягких шкурах. Слышались голоса птиц. Значит, уже рассвело. Эльфийка приоткрыла глаза. Она была безоружна, более того, куртка ее была разорвана и лежала в стороне. Все тело отзывалось ноющей болью. Эсмерэль попыталась приподняться.
– Лежи, – приказал мужской голос.
Девушка повернула голову и увидела подходящего к ней человека. Того самого, который спас ее от тролля. Он приблизился, опустился на колено, бросил на землю фляжку и достал из ножен на поясе нож. Эсмерэль напряглась. Заметив это, незнакомец хмыкнул, потом разрезал шнуровку на ее рубашке.
– Все равно ее можно было выбросить, – пожал он плечами, будто оправдываясь.
Когда он начал стаскивать с нее окровавленную рубашку, эльфийка задохнулась от возмущения и попыталась вырваться, но боль заставила ее вскрикнуть, а мужчина придавил коленом ее руку, не давая двинуться.
– Сказал, лежи! Надо обработать раны. Или в придачу к ушибам и вывихам ты еще и заразу хочешь получить?
Он намочил платок водой из фляжки и стал вытирать грязь и кровь на ее лице и груди. Девушка хотела вырваться, сопротивляться, но поняв, что это бесполезно, оставила эти мысли. Кроме того прикосновения мужчины были приятны. Сейчас, в утреннем свете, она смогла разглядеть своего спасителя. Смуглая кожа, нос с едва заметной горбинкой, твердая линия рта, пронзительные синие глаза и прямые длинные волосы цвета воронова крыла. Он был красив.
– Ты кто? – спросила эльфийка, поморщившись от боли в руке.
– Я следопыт и охотник, – ответил он, не прерывая своего занятия. – Те, кто меня знают, зовут меня Вороном.
Ей приходилось слышать о Вороне. Меткий стрелок, охотник-одиночка, нашедший свое пристанище в Высоком Лесу.
– Я Эсмерэль. Спасибо, что спас меня.
Ворон пожал плечами.
– Ну, если бы я не успел, тролль сожрал бы тебя, как и твою лошадь, – мужчина холодно усмехнулся. – Почему ты отправилась в Высокий Лес одна?
Девушка уже достаточно пришла в себя, чтобы подумать, какую награду может потребовать Ворон за ее спасение.
– Я была не одна, – выдохнула эльфийка. – Меня, наверное, ищут друзья.
Эсмерэль снова попыталась встать. Правая рука отдавалась болью.
– Вывих, – сказал Ворон, ощупав ее плечо. – Могу вправить, но будет больно.
– Пусть, – прошептала эльфийка.
Мужчина взял ее руку выше локтя, повернул, дернул. Эсмерэль вскрикнула. Хрустнул сустав, кость встала на место.
Послышался шорох крыльев. Ворон протянул руку, и большая черная птица опустилась на его предплечье.
– Кра-ра! Крух!
Мужчина кивнул и пересадил ворона на свое плечо.
– Кербин видел недалеко отсюда всадников эльфийской крови. Двое мужчин и женщина. Это твои друзья?
– Да, – кивнула эльфийка. – Ты можешь отвести меня к ним?
Ворон окинул ее долгим взглядом. Осознав, какое зрелище она сейчас собой представляет, лежа на звериных шкурах, полуголая, девушка залилась краской. Но человеку, казалось, было наплевать на ее внешний вид.
– Ты думаешь, что сможешь сесть на коня? – спросил мужчина с сомнением.
– Конечно.
Ворон кивнул, удовлетворившись таким ответом, и отошел к своим сваленным в кучу вьюкам. Покопавшись в них, он бросил эльфийке рубаху из простой небеленой ткани.
– Надевай.
Пока Ворон навьючивал свою лошадь, Эсмерэль натянула предложенную одежду. Рубаха была слишком широка для ее тонкой фигуры, но зато оказалась мягкой на ощупь и пахнущей свежестью. Завязав тесемки на груди, девушка подвернула рукава и поднялась. В глазах немедленно потемнело, земля ушла из-под ног, эльфийка поняла, что падает, когда сильные руки Ворона подхватили ее, не дав осесть на землю.

*****


Закинув вьюки на спину лошади, и застегивая ремешки седельных сумок, Ворон украдкой рассматривал эльфийку, бросая на нее короткие взгляды поверх конской спины. Она была красивой. Впрочем, некрасивых эльфов не существует в природе, но эта девушка была особенно привлекательной. Он вспомнил ее голубоватую кожу под своими пальцами, когда он смывал кровь с ее тела. Даже перемазанная грязью и кровью она была прекрасна. Сейчас девушка натянула на себя его рубаху, едва не утонув в ней. Даже когда она завязала тесемки на груди, ворот все равно сполз набок, обнажив точеное плечо. В широкой рубахе с подвернутыми рукавами эльфийка выглядела мило и трогательно. Ворон усмехнулся собственным мыслям.
Девушка поднялась на ноги и, попытавшись сделать шаг, покачнулась. Ворон едва успел подхватить ее. Он уже хотел разразиться тирадой, проклиная глупое женское упрямство, но посмотрел на бледное лицо девушки и передумал. Мужчина поднял ее на руки, отметив, что она почти ничего не весит, и посадил в седло, придерживая рукой, пока садился сам. Тронув бока коня пятками, Ворон направил его по лесной тропе.
Девушка старалась держаться прямее, чтобы не касаться спиной его груди.
– Тебе неудобно, – сказал мужчина, рукой отводя нависшую над тропинкой ветку, чтобы она не хлестнула эльфийку. – Откинься назад. Я тебя не укушу.
Когда девушка не послушала, он сам, приобняв ее рукой за талию, притянул ближе к себе. Она попыталась сопротивляться, но потом расслабилась, устроившись в его объятиях.
Улетевший вперед Кербин вернулся, опустившись на плечо Ворона.
– Кра!
А потом конь охотника призывно заржал. Из кустов ему ответила кобылица. Ворон потянул повод вправо и, проехав через заросли, и, оказавшись на краю обрыва, в том самом месте, где нашел раненую эльфийку, увидел троих всадников.